Manni Goldbeck

En voyageant dans le sud de la Namibie en route vers Klein-Aus Vista, je m’arrête souvent au cimetière du Commonwealth à la périphérie d’Aus. Ici se trouvent de nombreuses rangées de tombes de soldats de la Première Guerre mondiale qui y sont enterrés. Beaucoup d’entre eux sont morts non pas de la confrontation avec l’ennemi, mais à cause de l’épidémie de fièvre espagnole. Ce qui attire toujours mon attention, c’est que les soldats des deux côtés – allemands et sud-africains – sont enterrés côteàcôte. À chaque fois, cela mimpressionne profondément et je pense qu’il y a certainement une leçon à en tirer, en particulier dans notre monde en évolution et avec l’arrivée récente de la pandémie que nous connaissons. 

Il y a cent deux ans (le 9 octobre 1918que la première victime de la fièvre espagnole a été signalée dans le pays. L’épidémie dévastatrice qui s’est propagée à travers le monde comme une traînée de poudre a finalement atteint le Sud-Ouest africain allemand (aujourd’hui appelé la Namibie). 

Cette pandémie peu mentionnée n’était pas une petite grippe. Elle s’est propagée autour du globe avec hargne. Entre janvier 1918 et décembre 1920, elle a infecté environ 500 millions de personnes (un quart de la population mondiale de l’époque). 17 à 50 millions de personnes ont été victimes de son assaut brutal, plus que les pertes des deux guerres mondiales réunies. 

Après qu’elle eut pris la vie de l’intendant des chemins de fer M.J. Bester à Windhoek, on a commencé à signaler d’autres victimes. Un total de 250 soldats été tué dans les combats entre les troupes de l’Union sud-africaine et de la Schutztruppe dans le Sud-Ouest africain allemand au début de la Première Guerre mondiale. L’épidémie qui a fait rage dans le pays a fait dix fois plus de victimes. 

Elle s’est propagée par les réseaux de transport : les chemins de fer, les voies navigables et les sentiers pédestres. Elle a détruit des populations dont le système immunitaire avait été affaibli pendant la guerre à cause du stress et des pénuries alimentaires, et lorsque les mouvements de troupes à grande échelle étaient monnaie courante. 

On ne sait pas d’où est venue l’épidémieCertaines sources affirment que le virus respiratoire a fait ses débuts en Amérique du Nord, tandis que d’autres soupçonnent qu’il se soit propagé depuis un camp hospitalier des troupes britanniques à Etaples, en France, qui abritait une porcherie. 

Deux navires, le Jaroslav et le Veroney, l’ont amené jusqu’au Cap. Les contingents sud-africains à bord, qui avaient contribué à l’effort de guerre, se sont arrêtés en chemin à Freetown, sur la côte ouest de l’Afrique, où l’épidémie sévissait. En Afrique australe, elle s’est rapidement propagée dans tout le pays jusqu’au Zambèze, dans le sud de la Rhodésie (actuel Zimbabwe)Rien qu’en Afrique du Sud, elle a coûté la vie à 140 000 personnes. 

La fièvre espagnole a fait des ravages dans le monde entier. Elle ne connut pas de frontières ni de normes sociales, et affecta tout le monde de la même manière, sans distinction de genre, de nationalité et de religion. 

Bien que l’épidémie ait été vicieuse et se soit propagée rapidement, les premiers rapports au Royaume-Uni, en France, en Allemagne et aux États-Unis ont été censurés afin de ne pas abaisser le moral des soldats. Les journaux ont cependant pu rendre compte de ses effets en Espagne, qui était un pays neutre. Bien que loin de sa source en Amérique du Nord, l’épidémie est donc devenue la fièvre espagnole.

La tragédie a fait sortir de bons samaritains dnulle part et les gens ont commencé à s’entraider à indépendamment des clivages nationaux et raciaux. Les véritables héros étaient les agents de santé – médecins, infirmières, missionnaires et religieuses – dont beaucoup ont également perdu la vie. 

Il n’y a peu d’erreurs possibles quant à la région où la fièvre a commencé ainsi que la première victime. Ce « patient zéro », comme on l’appelle, serait Albert Gitchell, décédé à Boston le 4 mars 1918.

Aux États-Unis, l’endroit le plus durement touché fut la baie de Bristol, en Alaska, où 40% de la population a péri. Généralement, à l’échelle mondiale, le bilan des morts est le plus élevé dans les pays les plus pauvres, et tout le monde est touché, même les pays qui ne sont pas en guerre. On suppose que les décès furent sous-estimés car de nombreux décès, en particulier dans les zones rurales et à travers l’Asie, n’ont pas été signalés. 

La fièvre espagnole n’était pas la première épidémie de grippe connue de l’humanité. En 1830, l’Europe a souffert d’une épidémie de grippe féroce et en 1889, la grippe russe a tué environ un million de personnes. Ces épidémies prennent leurs racines au XIXe siècle, au moment de la révolution industrielle, lorsque les gens ont quitté les campagnes et afflué vers les villes. L’expansion rapide et les conditions de surpeuplement étaient un terrain propice à la maladie. 

Les médecins n’avaient aucune expérience de la gestion de la fièvre espagnole et le traitement comprenait de l’air frais et du soleil, du sel d’Epsom, de l’huile de ricin, de l’aspirine et du repos. 

Appelée tout simplement « la grippe » en Afrique australe, la pandémie de grippe espagnole a atteint son pic dans l’Histoire de l’Afrique australe après la guerre des Boers en Afrique du Sud de 1899 à 1902, la rébellion des Namas-Hereros en 1904 à 1907, une période de sécheresse sévère et la Première guerre mondiale (1914-1918). Pour couronner le tout, la dépression économique est arrivée au lendemain de la guerre. 

En Afrique du Sud-Ouest sous la domination allemande, les principales zones touchées furent les points d’accès ferroviaires – Karasburg, Windhoek et Usakos – et les zones minières de Tsumeb et de Swakopmund. L’épidémie s’est également propagée dans les zones peuplées telles que les bidonvilles. 

Dans le sud de la Namibie, elle a atteint le camp de prisonniers de guerre d’Aus, où des soldats allemands étaient emprisonnés. Bien sûr, elle a affecté les amis et les ennemis dans une même mesure. 

On se souvient des bons samaritains, comme Gabriel (nom de famille inconnu) d’Outjo pour son service altruiste – il s’est occupé des malades et des décédés – ainsi que Mary Ann ‘Breeza‘ d’Aus, l’épouse du major-adjudant de garnison Edward Irving Nelson, qui a donné sa vie en soignant des soldats sud-africains et des prisonniers allemands. En hommage à son engagement altruiste, elle a été enterrée avec les honneurs militaires, même si elle était civile. L’inscription sur sa pierre tombale se lit comme suit « Elle a donné sa vie en voulant aider les autres. » 

La grippe était également connue sous le nom Herero « kapitohanga », en référence au fait qu’elle tuait les gens plus rapidement que les balles. Et c’est exactement ce qu’elle faisait. Elle était rapide, féroce et imparable. Le monde chancelait, les hôpitaux débordaient et les tombes étaient occupées plus vite qu’elles ne pouvaient être creusées.

Photos fournies par Gondwana Collection Namibia

Manni Goldbeck était l’un des fondateurs de Gondwana Collection Namibia en 1995. Il est l’ancien PDG de l’entreprise et a ensuite passé les rênes à Gys Joubert pour lui-même devenir Directeur Marketing, poste qui lui permet de mettre à profit toute sa créativité.

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